Encyklopedi

"Tom och Sally": Jefferson-Hemings faderskapsdebatt -

Långt innan amerikanerna fick reda på de sexuella eskapaderna från deras presidenter från 1900-talet - Warren Harding, John Kennedy och Bill Clinton var de främsta brottslingarna - berättades historien om Thomas Jefferson och Sally Hemings. Fram till nyligen, när nyutvecklade tekniker inom genetisk forskning gjorde vetenskapliga bevis på långdöda siffror tillgängliga för historiker, kunde varken bevisas eller motbevisas påståendet att Jefferson och hans mulatslav var sexuella partners. En historiker beskrev historien som "den längsta miniserien i amerikansk historia." I januari 2000 accepterade Thomas Jefferson Memorial Foundation slutsatsen, med stöd av DNA-bevis, att Jefferson och Hemings hade minst en och troligen sex avkommor mellan 1790 och 1808, även om denna slutsats snabbt och ivrigt ifrågasattes av andra individer och grupper.

Berättelsen har sitt ursprung 1802, när en journalist med otrevlig referens, James Callender, publicerade den första anklagelsen i The Richmond Recorder. Callenders motiv var knappast rena. Jefferson hade anställt honom för att anklaga John Adams i presidentkampanjen 1800, och Callender hade då vänt sig mot Jefferson när betalningen för hans tjänster inte inkluderade ett politiskt möte. Rykten om missförlust vid Monticello hade gjort rundor i Virginia i flera år. De baserades på det faktum att en attraktiv husslav vid namn Sally Hemings hade flera barn som uppenbarligen föddes av en vit man och av vilka några hade drag som liknade Jefferson. Varken Callender eller federalistiska redaktörer som snabbt tog upp berättelsen var främst oroliga för om det var sant. De var intresserade av att använda skandalen som ett vapen för att såra Jefferson, vars politiska ställning närmade sig sin höjdpunkt.

När det gäller praktiska politiska konsekvenser visade sig anklagelserna vara ineffektiva. Jefferson omvaldes av en jordskred 1804, och det parti han grundade dominerade nationell politik nästan utan motstånd i årtionden. Men under hela 1800-talet fortsatte "Tom och Sally" -historien, som den då kallades, som en fängslande bit av insinuationer som kastade en skugga av tvivel över Jeffersons rykte i historikböckerna.

Två nya bevis dök upp på 1800-talet, men de motsäger varandra. 1873 gav Madison Hemings, Sallys näst sista barn (född 1805), en intervju med republikanern The Pike County (Ohio) där han hävdade att Jefferson var hans far och i själva verket far till alla Sallys fem eller sex barn. Detta påstående verifierades av Israel Jefferson, en annan ex-slav från Monticello och en långvarig vän till Madison Hemings. Året därpå publicerade James Parton sitt liv av Thomas Jefferson och rapporterade en berättelse som hade cirkulerat i familjerna Jefferson och Randolph i många år - nämligen att Jeffersons brorson, Peter Carr, när han konfronterades med Martha Jefferson, hade erkänt att han var far till alla eller de flesta av Sallys barn.

Där stod saken i nästan ett sekel. Det sista beviset visade sig 1968 med publiceringen av Winthrop Jordan's White Over Black: American Attitudes Toward the Negro, 1550–1812. Jordan märkte att Sally Hemings först hade blivit gravid när Jefferson var närvarande vid Monticello, en betydande uppenbarelse eftersom han var borta helt två tredjedelar av tiden. Jordans arbete lanserade också en ny våg av stipendium som fokuserade uppmärksamheten på Jeffersons mycket problematiska status som slavägare som hade definitivt negativa åsikter om afroamerikaner och starka övertygelser om omöjligheten till något biracialt amerikanskt samhälle. Den mer kritiska bedömningen av Jeffersons karaktär och arv kastade två olika ljusstrålar på historien om en sexuell kontakt med Sally Hemings. Å ena sidan underskred det Jeffers fullständiga vördnadsfulla syn, vilket gör avgiften ännu mer trolig. Å andra sidan avslöjade den de våldsamma rasistiska värdena som Jefferson delade med andra Virginia-planteringar,och därmed kastar en ny typ av tvivel om att han skulle engagera sig i ett långvarigt sexuellt förhållande med en svart kvinna. Under de kommande två decennierna delade den vetenskapliga åsikten om saken, även om majoriteten av historiker och biografer trodde att bevisen förblev ofullständiga och övertygande.

I november 1998 blev dramatiska nya vetenskapliga bevis tillgängliga. Flera forskare hade under många år förespråkat att göra en DNA-analys av Jeffersons kvarlevor och jämföra resultaten med Sally Hemings ättlingar. Men de vita ättlingarna från Jefferson-familjen hade motstått tanken på att gräva upp sin förfader som ett gulligt förslag. Och sannolikheten för att få ett tillräckligt urval av genetiskt material efter så många år verkade avlägsen. Men nya tekniker för att matcha delar av den manliga Y-kromosomen gjorde det möjligt att utföra jämförelsen utan att faktiskt få provet från Jefferson själv.

Eftersom Y-kromosomen passeras intakt på den manliga sidan, kunde statistiskt tillförlitliga resultat erhållas från alla manliga ättlingar i Jefferson-familjen. Dr Eugene Foster, en pensionerad patolog vid University of Virginia, samlade DNA-prover från en levande ättling till Jeffersons farbror, Field Jefferson, samt från ättlingar till Sallys yngsta och äldsta söner. Resultaten avslöjade en perfekt matchning mellan specifika delar av Jeffersons Y-kromosom och Y-kromosomen av Eston Hemings (född 1808). Chansen att en sådan matchning inträffar i ett slumpmässigt urval är mindre än en av tusen. Foster-studien inkluderade också en jämförelse av Hemings-linjen med ättlingar till familjen Carr, som inte visade någon matchning,och därmed undergräver förklaringen från Jeffersons vita ättlingar att Carr hade födt Sallys barn.

För att vara säker, fastställde DNA-beviset sannolikheten snarare än säkerheten. Flera av Jeffersons manliga släktingar hade samma Y-kromosom, vilket gjorde dem lika genetiskt kvalificerade som fäder, även om ingen av dem var närvarande vid Monticello nio månader före var och en av Sallys födelser, som Jefferson var. Ändå kan de som mest passionerat bestrider Jeffersons faderskap korrekt hävda att det inte handlar om vetenskaplig säkerhet. Huruvida Jeffersons faderskap har bevisats utöver rimligt tvivel beror mycket på vem som utgör juryn.

Var lämnar det oss? Det bästa sättet att uttrycka det är kanske att säga att bevisbördan har skiftat ganska dramatiskt. Det nya vetenskapliga samförståndet är att Jefferson och Hemings var sexpartners. Hur länge sambandet varade är mindre tydligt, även om bevisbördan nu vilar på dem som vill avvisa Madison Hemings påstående att förhållandet var långvarigt. Relationen karaktär är ännu mer en fråga om gissningar. Oavsett om det var samtycke eller tvång, en fråga om kärlek eller våldtäkt, eller kanske ett ömsesidigt arrangemang som gav Jefferson fysisk tillfredsställelse och Hemings med privilegierad status och löftet om frihet för sina barn, är en fråga om livlig debatt. Den debatten kommer sannolikt att kvarstå under en tid,dels för att de historiska bevisen är praktiskt taget obefintliga, dels för att frågan om Jeffersons karaktär har blivit en trofé i kulturkriget. Hans beundrare kommer att vara tänkta att tolka förbindelsen med Sally Hemings som en kärleksaffär, med Jefferson och Hemings i rollen som Amerikas mest framstående biracialpar, eller de kommer att ifrågasätta DNA-bevisens tillförlitlighet och insistera på att det inte är vetenskapligt avgörande. eller att det flyger inför Jeffersons karaktär, åtminstone som de uppfattar det. Hans kritiker kommer att betrakta förhållandet som symboliskt för vita slavinnehavares rovbeteende och bevisa bevis för Jeffersons inbördes hyckleri, som sedan utvidgas till att fungera som en grafisk illustration av den rent plattformiga karaktären av hans vältaliga uttalanden om mänsklig frihet och jämlikhet.